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Le département est une circonscription administrative de droit commun. Il est dirigé par le préfet du département. Actuellement, l’organisation de l’État dans les départements subit de profondes modifications ; ainsi, la Direction de l’équipement, celle de l’agriculture et de la forêt, et la cellule environnement de la préfecture sont en cours de regroupement pour former une nouvelle Direction départementale des territoires. La DDASS et la Direction des services vétérinaires, ainsi que d’autres services fusionneront en une nouvelle Direction de la protection des populations, à l’horizon 2010.

Le département est aussi une collectivité locale décentralisée dirigée par le conseil général, élu au suffrage universel direct pour six ans. Les élections cantonales ont lieu tous les trois ans et renouvellent la moitié de l’assemblée départementale afin de permettre sa continuité. La France en compte 100 depuis 1985.

 

Depuis 2004, d’importants transferts de compétences et de moyens aux départements ont débutés, notamment le transfert des routes nationales d’intérêt local, de compétences en matière d’éducation et de contrôle du patrimoine. Cette décentralisation s’accompagne du transfert des fonctionnaires d’État et des financements de compensation.

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